Posibles signos de vida encontrados en Venus | Ciencias



Científicos europeos y estadounidenses dicen que encontraron posibles signos de vida en Venus, el planeta más cercano a la Tierra. Este mundo es un viejo conocido de los terrícolas, pero no lo hemos visitado durante décadas porque no teníamos esperanzas de encontrar nada viviendo allí. El hallazgo es preliminar y necesita ser confirmado, pero sus autores dicen que una de las explicaciones más plausibles de sus observaciones es que hay vida en este planeta. Sin embargo, muchos de los expertos independientes consultados por este diario responden que la evidencia es insuficiente para llegar a esta conclusión.

Venus es el gemelo infernal de la Tierra. Si una persona pudiera pisar su superficie, vería todo naranja, el cielo muy bajo y brumoso, y moriría instantáneamente porque la presión allí es igual a la que hay 1000 metros debajo de la superficie. dañar. Su composición es rocosa y su tamaño es casi idéntico al de la tierra. Pero su atmósfera está formada por gases venenosos que crean un calentamiento global descontrolado que calienta su superficie a más de 400 grados, lo suficiente para derretir el plomo.

A modo de comparación: las nubes altas de Venus se parecen al Edén. A unos 50 kilómetros sobre la superficie, la temperatura es un poco más de 20 grados y la presión es muy similar a la de la tierra. Uno de los primeros en sugerir que podría haber vida en las nubes de este planeta fue el científico y divulgador Carl Sagan, quien publicó un estudio en 1967. naturaleza especular que podría ser criaturas macroscópicas del tamaño de pelotas de tenis de mesa;; Un tipo de medusa que nada en la atmósfera y se especializa en vivir bajo gases tóxicos. También fue Sagan quien repitió una frase muchas veces en la vida que es muy relevante para esta afirmación: “Las afirmaciones excepcionales requieren pruebas excepcionales”.

Más de medio siglo después, un equipo de astrónomos de Estados Unidos y Europa anunció que habían descubierto “fosfina” – fosfano por su nombre oficial – en la atmósfera del planeta. La fosfina es un derivado tóxico y sucio del fósforo. Se utilizó como arma, como insecticida y es un residuo de la producción de metanfetamina, una droga.

Se sabe desde hace años que los planetas más grandes del sistema solar, Júpiter y Saturno, producen fosfina al combinar un átomo de fósforo y tres átomos de hidrógeno en sus capas internas, que se encuentran a más de 500 grados, en un proceso que es completamente independiente del La presencia es de vida. Sin embargo, la fosfina también existe en la Tierra y su principal fuente son los microbios que viven en entornos donde no hay oxígeno, incluido el fondo de algunos lagos, heces y el intestinos de animales, incluidos los humanossegún los responsables del descubrimiento.

En su estudio publicado hoy en Astronomía natural indican que la cantidad de fosfina en Venus es 10,000 veces mayor que la que podría obtenerse usando métodos no biológicos. Los autores del trabajo simularon procesos que podrían producir fosfina en Venus sin la necesidad de microbios. Venusinasincluyendo los efectos del rayo, la fricción tectónica y la caída de meteoritos. Nadie, dicen, está lo más cerca posible de la presencia de microbios en las nubes de Venus que están produciendo este gas.

La primera evidencia de la presencia de este vínculo se tomó en 2018 con el telescopio James Clerk Maxwell, ubicado en un volcán en Mauna Kea, Hawaii, a una altitud de más de 4.000 metros. Este es un radiotelescopio que capta las ondas que emiten compuestos químicos cuando giran alrededor de un planeta. La longitud de onda de las señales de radio que envían nos permite saber qué conexión es. En este caso, la detección de fosfina no fue concluyente. Un año después, los astrónomos utilizaron ALMA, otro radiotelescopio en lo alto del desierto de Atacama en Chile que es mucho más poderoso. La señal de fosfina fue mucho más clara. Pero solo se capturó una de las líneas de emisión de radiación de las muchas que puede emitir este compuesto, la misma que tiene una onda de 1,1 milímetros de largo, explica Jane Greaves de EL PA de S, astrónoma de la Universidad de Cardiff y coautora el estudio. La investigadora explica que tuvo la idea de buscar de forma independiente fosfina en Venus en 2016. Cuando su equipo encontró la primera señal en 2017, se puso en contacto con Clara Sousa-Silva, una astrónoma del Instituto de Tecnología de Massachusetts que había centrado su disertación en la detección de fosfina. como biomarcador. El desafío ahora es encontrar más evidencia de su presencia en Venus. “Hay otras dos líneas que podrían ser capturadas por la tierra, pero parece que son incapaces de atravesar la atmósfera terrestre”, dice. Para verlos necesitará un telescopio espacial.

Una parte de los científicos que firmaron el estudio publicó un estudio anterior detallado en el que concluyeron que la presencia de fosfina en un planeta rocoso como Venus se debía únicamente a la presencia de vida. En su estudio de hoy son un poco más cautelosos. “Prueba de PH3 [símbolo de la fosfina] No es una evidencia sólida de vida, solo una química anómala que no podemos explicar ”, concluyen.

Sousa-Silva explica a este diario que la publicación de este estudio es un grito de ayuda a la comunidad científica internacional. “No hemos encontrado una explicación alternativa para la presencia de este compuesto en Venus y necesitamos que la comunidad científica analice nuestros datos y nos muestre que es posible producir fosfina sin que los microbios tengan que hacerlo”, dice. él.

El investigador advierte que este estudio fue rechazado por Ciencias, una revista científica mucho más respetada, probablemente porque sus revisores no vieron suficiente evidencia para apoyar la hipótesis. Agrega que sus planes eran confirmar estas observaciones con telescopios infrarrojos, uno en Hawaii y otro a bordo de un Boeing 747 de la NASA. Tienen permiso, pero la pandemia de covid les ha impedido hacer las observaciones. el explica.

La fosfina no tiene por qué ser un marcador de vida, puede aparecer a través de procesos fuera de la vida, dice Kevin Zahnle, un experto en planetólogo de Venus que trabaja en la NASA y fue uno de los revisores del estudio. “Este es un descubrimiento inesperado que vale la pena hacer público, señala. Zahnle reconoce que la fosfina generalmente está relacionada con la vida, pero agrega que en realidad es un producto abiótico que se encuentra en el medio ambiente donde los seres vivos se descomponen después de la muerte. “Los libros de texto nos dicen que la fosfina se produce en el laboratorio calentando ácido fosfórico. Comenzaría a comprender lo que está sucediendo allí en Venus. ¿Qué es más fácil de imaginar, gotas de ácido fosfórico que se evaporan al caer, o vida en las nubes? Creo que lo primero ”, explica.

“Este estudio es sólido, pero la vida en Venus no es la explicación más probable”, dice Kathrin Altwegg, astrofísica de la Universidad de Berna que estudió la presencia de fósforo en los cometas. “Todavía hay mucha investigación por hacer sobre este tema, pero sin duda es un hallazgo muy interesante”, agrega.

“Es un descubrimiento apasionante, pero lejos de probar la existencia de vida”, admite Ignasi Ribas, astrónomo del Instituto de Ciencias Espaciales (IEEC-CSIC). Por lo general, en este tipo de trabajos se toman múltiples líneas de emisión para confirmar la presencia de una conexión. Esta vez solo hay uno. “Es como tener solo una de las líneas que forman la huella digital de una persona”, dice Ribas. “No está claro lo que vieron es fosfina y, de ser así, puede deberse a procesos químicos no biológicos de los que no somos conscientes. Que recuerda a cuando se sugirió la existencia de vida en Marte basado en rocas con aparentes formas fósiles. Hubo cinco pruebas no concluyentes. La suma de estos nunca puede ser una conclusión sólida. En este caso tampoco. Es necesario encontrar más pruebas ”, añade.

“Este estudio no prueba la existencia de vida en Venus, pero es revolucionario”, dice James Garvin, científico jefe del Centro Espacial Goddard de la NASA, que ha explorado Venus durante 40 años. “La observación de un solo compuesto químico nunca será suficiente para demostrar que hay vida fuera de la tierra. Cambia nuestra perspectiva y nos muestra que la vida puede estar en lugares inesperados ”, enfatiza.

El mundo todavía estaba en la Guerra Fría cuando la última nave humana que visitó este planeta, lanzada por la ex Unión Soviética, entró en Venus en 1985. Eso fue hace una generación. Ahora sabemos que hace millones de años Venus tenía un océano y que la vida podría haberse originado allí. Garvin está liderando una posible misión de la NASA para regresar al planeta y analizar la composición detallada de su atmósfera por primera vez en la próxima década. “No podremos entender qué está pasando allí hasta que regresemos”, dijo.

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